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VIVIR LA CIENCIA. TECNOLOGÍA Y FUTURO

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Gerard 't Hooft: "El universo es demasiado complejo para que una teoría lo abarque todo"

Gerard 't Hooft, uno de los grandes físicos teóricos de partículas elementales, considera que será muy difícil desarrollar una teoría del todo, un cuerpo teórico capaz de explicar todas las fuerzas que actúan en la naturaleza aunando la Relatividad General de Einstein y la Mecánica Cuántica, tan eficaces por separado en la descripción del macrocosmos y el microcosmos, respectivamente. "Mi impresión es que esta teoría unificadora, una teoría del todo, aún requerirá el trabajo de muchas nuevas generaciones de investigadores jóvenes y listos", afirma. "No llegaremos a ella de un momento a otro por la simple razón de que el universo es demasiado complejo para que una única teoría lo abarque todo. Vale, no digo que sea imposible, pero me parece muy improbable. Y mientras llega, queda mucho por descubrir, incluso hallazgos espectaculares". Este físico holandés, de 65 años, profesor emérito de la Universidad de Utrecht, pronuncia hoy una conferencia sobre 'El Gran Colisionador de Hadrones, el bosón de Higgs y en qué punto nos encontramos' en Madrid, en la Fundación BBVA.

Fue en 199 cuando 't Hooft recibió el premio Nobel de Física 1999 (junto con su colega y director de tesis Martinus Veltman, su director de tesis) por "dilucidar la estructura cuántica de las interacciones electrodébiles" -según palabras de la Academia sueca- de la física de las partículas elementales.

Acera del Gran Colisionador de Hadrones (el acelerador LHC situado en el Laboratorio Europeo de Física de partículas, CERN, junto a Ginebra), el científico holandés explica que se trata "de una máquina única en el mundo", según un comunicado del BBVA: "Esperamos descubrir nuevas cosas con él y poner a prueba teorías que, hasta donde hemos podido comprobar hasta ahora, funcionan muy bien, pero necesitamos ir más allá".

El descubrimiento de la partícula de Higgs, o bosón de Higgs, es el objetivo número uno del LHC, y tras un año de funcionamiento del acelerador, los miles de físicos que trabajan en los detectores, han logrado acotar el terreno de búsqueda, aunque, insisten, seguramente necesitarán tomar muchos más datos para descubrirlo. O tal vez descubrir que no existe, lo que supondría una revolución en la física de partículas, al obligar a replantear el llamado Modelo Estándar, que describe todas las partículas elementales y sus interacciones, y que hasta ahora funciona con altísima precisión aunque, dicen los expertos, está incompleto.

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hace 2544 días

La Eurocopa y los JJ OO impulsarán la venta de receptores con acceso a Internet. 2012 será el año de la televisión conectada

Despiespués de la televisión digital terrestre, la alta definición y las tres dimensiones, la televisión se engancha a Internet. Ese es su futuro, según pronosticaron ayer los expertos en el foro organizado por Rapid TV News. 2012 será el año de la televisión conectada. Gracias al tirón de la Eurocopa y de los JJ OO se vendrán unos 4,5 millones de televisores, de los que el 25% tendrán conexión a Internet, tal como auguró Jesús Casado, representante de Ametic. "A la televisión clásica le hemos sacado todo el juego. Hay que cambiar, porque el modelo no se sostiene como tal", aseguró.

Para su implantación masiva, el director de Planificación e Innovación de RTVE, Pere Vila, apostó por un sistema estandarizado: el HbbTV promovido por la Unión Europea de Radiodifusión. Con esta fórmula los operadores no estarán obligados a "pactar con ningún fabricante en particular". Podrán controlar los contenidos, evitar que se cuele publicidad, por ejemplo, durante la transmisión de un partido de fútbol, y entrar directamente en la página de la cadena y no en la de la marca del televisor.

Otros operadores, como Canal +, ofrecen servicios a la medida de los usuarios online. La compañía lanzó hace un mes Canal + Yomvi que permite a los abonados ver los contenidos en todos los dispositivos (PC, iPad, iPhone, televisores conectados, videoconsolas). También los no abonados y los clientes de Jazztel tienen la oportunidad que acceder a un catálogo de series y películas a través del ADSL. Miguel Salvat, directivo de Canal +, sostuvo que las empresas deben adaptarse a las nuevas herramientas tecnológicas y hacerlo de manera sencilla y con capacidad para personalizar productos.

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hace 2557 días

PREMIOS NOBEL DE CIENCIAS 2011 ÁNGEL L. CORBÍ, LUIS RIVAS Y DAVID ANDREU. Centinelas del sistema inmunitario

El Nobel de Medicina 2011 ha premiado a tres investigadores de los mecanismos tempranos de activación del sistema inmunitario: Ralph Steinman, descubridor de las células dendríticas; y Bruce Beutler y Jules Hoffmann, por descifrar los sistemas de detección de patógenos en mamíferos y en insectos.

Los insectos, sin inmunidad adquirida y con TLRs muy similares a los humanos, son un modelo rápido y sencillo para estudiar la inmunidad innata, y le han valido a Jules Hoffmann su premio Nobel. En los pasos de Hans Boman (fallecido en 2008), Hoffman identificó diversos péptidos (proteínas de talla pequeña) capaces de perforar la membrana de los patógenos. Estos péptidos pueden también obtenerse artificialmente por síntesis química y así estudiar a fondo su vía de actuación. En los humanos, constituyen la primera barrera química contra la infección, y su carencia se ha asociado a la enfermedad de Crohn, o su exceso a la psoriasis. Hace poco se ha descrito que el conocido efecto beneficioso del Sol para la tuberculosis se debe a que la activación de la producción de vitamina D aumenta a su vez la de un péptido que mata a la bacteria de modo tan diferente a los antibióticos clásicos que hace improbable la aparición de resistencia, lo cual le convierte en alternativa terapéutica en la lucha contra microbios resistentes.

El Nobel a Ralph Steinman premia su descubrimiento, en 1973, de las células dendríticas, nexo de unión entre inmunidad innata y adquirida. Esas células se encuentran en tejidos en contacto con el medio externo (mucosas, piel), la línea de frente a la invasión del patógeno, y mediante TLRs y otros receptores detectan al agresor y determinan qué respuesta requiere. En clave policial, las células dendríticas ostentarían funciones de centinela, de mensajeros al centro de mando (órganos linfoides), y de comisario jefe que coordina a las restantes células del sistema inmune y selecciona a las más idóneas.

En los últimos años, la manipulación de células dendríticas ha permitido generar inmunoterapias más eficaces, incluyendo ensayos de vacunación contra sida y cáncer, en este caso con poca eficacia, ya que las células tumorales parecen alterar a las dendríticas y neutralizar su efecto favorable. Con trágica ironía, las células dendríticas de Steinman, reeducadas en el laboratorio para combatir el cáncer pancreático que sufría desde hacía cuatro años, han acabado perdiendo la batalla frente a las tumorales, tan solo dos días antes de que se le concediese el Nobel.

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hace 2593 días

En la planta termosolar Gemasolar de Sevilla han desarrollado una tecnología para producir electricidad incluso de noche

En Sevilla, como es sabido, no falta el sol. Pero, a pesar de ello, en la planta termosolar Gemasolar, en Fuentes de Andalucía, no quieren desaprovechar ni un segundo de producción eléctrica. Han desarrollado una tecnología que le permite funcionar incluso cuando no hay sol. Como lo oyen: va a funcionar de día... y de noche.

¿Cómo funciona? Los 2.650 espejos guiados con GPS, los heliostatos, redirigen la luz de sol, cuando la hay, hacia una torre central de 140 metros de altura. La energía allí recogida se invierte en calentar unas sales frías (constituidas por nitratos de sodio y potasio) que se bombean hasta la cima de la torre y que entonces alcanzan una temperatura de más de 500 grados centígrados. Las sales calientes fundidas se recogen en unos tanques de almacenamiento, al pie de la torre. De ahí pasan a unos cambiadores de calor donde se desprenden de la energía y generan vapor de agua. Finalmente, el vapor de agua mueve unas turbinas que producen energía eléctrica. La capacidad de almacenamiento de la planta, de 15 horas, es el quid de la cuestión: es la que permite a la planta funcionar incluso cuando no incide la luz solar.

"El proyecto es radicalmente novedoso, todo el proceso es completamente nuevo, no tiene nada que ver con proyectos anteriores. Almacenamos 8.700 toneladas de sales fundidas, lo que es una energía monstruosa, a gran temperatura y a una presión similar a la que hay en el mar a 1.000 metros de profundidad. Eso nos da gran eficiencia energética", explica Santiago Arias, director técnico de Operación y Mantenimiento de Torresol Energy.

30.000 toneladas de CO2 menos

La planta, de 185 hectáreas de superficie, con una potencia de 110 GWh/año puede suministrar energía a una ciudad de 25.000 habitantes y ahorra la emisión de 30.000 toneladas al año de CO2. Ha costado 171 millones de euros.

"En verano podremos funcionar día y noche sin problemas", dice Arias, "quizás no en invierno cuando hay menos horas de sol y, por tanto, menos irradiancia solar. Pero la ventaja, frente a otras renovables, es que podemos modular nuestra producción, suministrar más en los momentos que hay picos de consumo eléctrico y relajar en los valles, lo que repercute positivamente en el consumidor".

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hace 2595 días

ENTREVISTA CON MARTA ROVIRA. "Hacemos ciencia con su dinero; algo debemos devolver"

Antes de desayunar, a las nueve, Marta Rovira ya ha estado en su oficina en el Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas (Conicet) de Argentina. Esta física experta en fenómenos solares se convirtió en 2008 en la primera mujer que preside elCSIC argentino, y no recuerda que otro Gobierno de su país haya invertido tanto en ciencia como el de Cristina Fernández de Kirchner. Para celebrarlo, no quiere nada más que un café con leche y un zumo de naranja. "No como casi nada hasta la noche", reconoce.

Rovira, abuela de una nieta, les decía a sus dos hijos "que trabajar nueve horas en lo que a uno le gusta tiene un valor incomparable". "Si los científicos hacemos lo que nos gusta es gracias a los impuestos que paga la gente. Algo tenemos que devolverle", añade la física, y recuerda que la presidenta le ha pedido que el presupuesto se incline hacia investigaciones que cambien la vida de las personas.

Con el vaso de zumo vacío y media taza de café, Rovira desenvaina papeles con gráficos: "Casi se duplicó la cantidad de investigadores del Conicet desde 2003". Se refiere a la fecha en que comenzó el Gobierno de Néstor Kirchner. A los más de 6.300 científicos se suman 8.500 becarios. "No están mal", aclara. "Algunos quieren los beneficios de los empleados del Conicet, pero tienen la suerte de que se les está pagando para que se perfeccionen", argumenta al tiempo que reconoce su preocupación porque hay menos aspirantes a becarios en ciencias exactas e ingenierías.

De joven, esta física fue investigadora en EE UU, pero nunca pensó en quedarse. "Están volviendo 100 o 110 científicos argentinos por año porque los salarios y las condiciones de trabajo han mejorado y porque en el exterior uno siempre es un extranjero", dice.

Recuerda cuando en 1994 el entonces ministro de Economía, Domingo Cavallo, mandó a los científicos a lavar los platos cuando le reclamaron más presupuesto. "Yo estaba en el foro de sociedades científicas y nos llamó Cavallo. No nos pidió perdón".

http://www.elpais.com/articulo/ultima/Hacemos/ciencia/dinero/algo/debemos/devolver/elpepuult/20111006elpepiult_2/Tes Leer más en 

 

hace 2600 días

Un tren empujado por el sol

Un tren viajará entre las localidades de de La Robla y Matallana, en tierras leonesas, animado por la fuerza del sol (y también recuperará energía cinética del frenado). Por el momento, el prototipo transportará a unos seis pasajeros en una iniciativa pionera en España.

"Es un proyecto que tiene muchas limitaciones. Distancias limitadas, poca capacidad de carga, baja velocidad", explica el ingeniero Luis Panizo, director del área de innovación tecnológica de la Universidad de León y coordinador del proyecto. La paternidad de la idea es de Mario Castro, ingeniero industrial nacido, precisamente, en La Robla, que trabaja entre Francia y Alemania. Debido a lo complejo de alimentar la plataforma exclusivamente con energía solar, el tren se recargaría en los extremos de trayecto, ya que necesitaría energía extra para ponerse en marcha. Pero una vez en trayecto se espera que funcione con la energía del sol, recogida por placas fotovoltaicas de silicio amorfo que no son necesariamente planas, sino que pueden adoptar la forma aerodinámica de la carrocería. "Pero en este proyecto no es solo importante el desarrollo en sí de estetren solar, sino toda la investigación que le rodea, en la que podemos aprender muchas cosas.

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hace 2613 días

Robots para la vida cotidiana

Además de sustituir a los trabajadores en las fábricas, los robots ya pueden cuidar a ancianos, niños y enfermos, desfilar como modelos y jugar como mascotas.

No se cansan nunca, trabajan las 24 horas del día sin detenerse para comer ni echar un pitillo con los compañeros, son puntuales como un reloj y eficientes como una máquina, no incordian pidiendo aumentos de sueldo y jamás harán una huelga. El único inconveniente es que no son de carne y hueso, sino de metal y cables. Pero con unos «currantes» así de disciplinados, ¿quién quiere costosos y conflictivos empleados humanos?

Corren malos tiempos para los trabajadores por los recortes salariales y las reducciones de plantilla que ha traído la crisis. Una nueva «revolución industrial», como la que cambió el mundo a partir del siglo XIX con máquinas como tejedoras textiles, motores de vapor y locomotoras de carbón, ya viene de Asia. Concretamente de Japón, uno de los países más avanzados y tecnológicos del mundo y pionero en la robótica.

Mucho antes de que el pintor checo Josef Capek acuñara la palabra «robot» en 1920 y su hermano Karel la introdujera en la obra teatral de ciencia ficción «R.U.R.», en el siglo XVII unas muñecas mecánicas ataviadas con kimonos portaban bandejas de té en el imperio del Sol Naciente. Fabricadas con los mismos engranajes que los relojes, las «karakuri» son las tatarabuelas de los modernos robots que ya proliferan en Japón emulando a los androides de «La guerra de las galaxias», R2D2 y C3PO.

Uno de los más populares es Asimo, un robot creado por Honda que parece un astronauta, mide 130 centímetros, pesa 54 kilos y es capaz de hablar y correr. Aunque pueda parecerlo, su nombre no es un homenaje al escritor Isaac Asimov, quien estableció en 1940 las «tres leyes fundamentales de la robótica».

Desde entonces, los investigadores nipones han avanzado hacia modelos cada vez más sofisticados y útiles. Además de su extendida utilización en las fábricas de Japón, donde ya funcionan la mitad de los 800.000 robots industriales del mundo, hay una gran demanda de humanoides «para solucionar problemas medioambientales, encargarse de la seguridad y atender a los ancianos en el futuro», explica a ABC Satoshi Tadokoro, experto en robótica y presidente de la Universidad de Tohoku. Con 44.500 mayores cuya edad ya ha superado el siglo, el archipiélago nipón sufre un grave problema de envejecimiento porque el 22 por ciento de la población tiene más de 65 años y llegará al 40 por ciento en 2050.

Como en el resto de países avanzados, donde las familias están cada vez más separadas, muchos de estos ancianos viven solos. Pero, a diferencia de lo que ocurre en Europa o EE.UU., no hay asistentas de otros países para atenderlos, ya que Japón solo concede 50.000 visados de trabajo al año y necesita unos 700.000 inmigrantes para paliar el descenso de su población por la baja natalidad, que le hará perder 30 millones de habitantes a mediados de este siglo.

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hace 2618 días

Sonia Cuenca Esteve escribió:
El Ministerio de Educación, junto con la Fundación Española para la Ciencia y la Tecnología del Ministerio de Ciencia e Innovación, ha abierto la convocatoria de ayudas para la segunda edición del programa "Campus Científico de Verano". Los destinatarios de las becas son los alumnos que durante el curso 2010-2011 cursen cuarto curso de Educación Secundaria Obligatoria o primer curso de Bachillerato del área científica. Educación ha destacado que el interés despertado por parte de los alumnos por el programa durante el verano pasado "ha aconsejado ampliarlo de 300 ayudas que se dispuso en 2010 a 1.200 becas en esta nueva edición".hace 2722 días